Op ontdekkingstocht langs de Koninklijke Baan (1): Het Grand Casino van Knokke-Heist. “Als iemand de pedalen verliest, grijpen we in”

De Koninklijke Baan bestaat 90 jaar. Om dit jubileum te vieren rijdt onze reporter Philippe Verhaest langs de iconische N34… op zoek naar verhalen tussen Knokke en De Panne. Aftrappen doen we in het Grand Casino van Knokke-Heist.

De eerste meters van de Koninklijke Baan vormen het decor voor een van de absolute iconen van onze kust. Het Grand Casino van Knokke-Heist bepaalt al sinds 1930 mee de skyline van de mondaine badplaats en 93 jaar na zijn geboorte staat de plek nog steeds garant voor tijdloze en tegelijk toegankelijke klasse. “We zijn trots op ons verleden”, zegt directeur Thomas Van Cromphout. “Wij ademen nog de grandeur van vroeger, maar blijven ambitieus. Tegen 2028 willen we een nieuwe óndergrondse speelhal in gebruik nemen.”

Het gerinkel en gezoem van de slotmachines, de croupier die met vaste stem rien ne va plus door de speelzaal laat weergalmen… in Knokke-Heist is het al sinds 1930 even vertrouwd als het eb en vloed van de altijd terugkerende Noordzee, die amper honderd meter verderop het ruisende water tot in het Grand Casino laat echoën.

Absolute wereldsterren als Nat King Cole en Ray Charles traden in het Grand Casino op, net als de legendarische Frank Sinatra

De geschiedenis van de plek gaat terug tot de late jaren twintig van de vorige eeuw. In die roaring twenties werden plannen gemaakt om een casino uit de toen nog ongerepte duinen te laten rijzen. In opdracht van de Antwerpse familie Nellens werd het gebouw in amper één jaar tijd opgetrokken, om in 1930 officieel de deuren open te zwaaien. 93 jaar later kijkt de statige gevel nog altijd over zeedijk en strand uit en mochten de muren kunnen spreken, ze zouden geen seconde hun mond kunnen houden.

Roemrijk verleden

Duik even mee in het roemrijke verleden van wat al snel na de start uitgroeide tot dé hotspot van de Belgische kust. Absolute wereldsterren als Nat King Cole en Ray Charles traden er op, net als Edith Piaf, Jacques Brel en zelfs de legendarische Frank Sinatra. En dan laten we het contingent tot de verbeelding sprekende schilders en kunstenaars dat er ooit exposeerde, nog ongemoeid. Salvador Dali, Pablo Picasso, Panamarenko, Andy Warhol, René Magritte… Die laatste tooide de naar hem vernoemde zaal zelfs met het 360 graden-kunstwerk Het Betoverde Rijk.

Je hebt het al door: van het Knokse casino zijn er geen dertien in een dozijn. Deze plek is uniek.

“Daar zijn we ons van bewust”, glimlacht casinodirecteur Thomas Van Cromphout (33), bijgestaan door marketingmanager Sam De Rycke (45). “Elk hoekje ademt hier geschiedenis. We zijn ook trots op de jaren die achter ons liggen. We zijn niet alleen een van de oudste casino’s van het land, we zijn de voorbije jaren ook twee keer op rij tot beste casino verkozen. Dat bewijst dat de tijd hier allesbehalve is blijven stilstaan. Het gebouw is nog exact hetzelfde als een kleine eeuw geleden, al komt daar straks ook verandering in.”

365 dagen per jaar open

Daarover later meer, eerst duiken we in het hart van het casino: de speelhal. “De kern van ons bestaan”, stelt Thomas. “Wij beschouwen het Grand Casino als een ontmoetingsplaats, een plek waar entertainment en gezelligheid de boventoon hebben. Onze speelzaal is 365 dagen per jaar open, we sluiten nooit. Kerstmis, oudejaarsavond… Onze speeltafels en slots zijn altijd in gebruik. Op zo’n dagen is de sfeer hier nog net dat tikkeltje specialer.”

“Overdag zien we een iets ouders publiek, mensen die hier zelfs bijna elke dag over de vloer komen. ‘s Avonds en in het weekend ontdekken jongere mensen ons”

En wie komt nu een gokje wagen, daar op Knokse bodem? “Een erg divers publiek. Overdag zien we een iets ouder publiek, mensen die hier zelfs zo goed als elke dag over de vloer komen. Niet enkel om hun kans te wagen, ook voor een babbeltje met koffie en een taartje erbij. ‘s Avonds en tijdens de weekends zien we jongere mensen ons ontdekken. Dat aantal zit de laatste jaren weer in stijgende lijn, want het casino is het perfecte avondje uit. Dit jaar zullen we afklokken op om en bij de 100.000 bezoekers, een cijfer dat elk jaar iets hoger ligt.”

© Christophe De Muynck

De klanten komen lang niet allemaal uit eigen gouw en land. “Een kwart van onze klanten is buitenlander. Veel Nederlanders uiteraard, maar ook Duitsers, Britten… Onlangs sprak ik nog met mensen uit Hong Kong, de Verenigde Staten en Nepal. En die zijn vol lof over ons casino.”

Wereld zonder zorgen

Het clichébeeld dat Knokke-Heist een eerder poshy achterban heeft, klopt volgens Thomas totaal niet. “Wij zien hier alle soorten mensen”, glimlacht hij. “En maar goed ook, want we zijn er voor iedereen. Al hanteren we wel enkele vuistregels. Casual chic is onze dresscode en wie bijvoorbeeld wat boven zijn theewater is, komt er gewoon niet in. Wij willen een veilige omgeving garanderen, waar je je even in een andere wereld – eentje zonder de zorgen van daarbuiten – kan wanen. Daarom hebben we ook een try-outpakket in het leven geroepen. Voor 25 euro krijg je een glaasje champagne en 20 euro aan speelchips. Erg laagdrempelig, maar tegelijk bewaken we als een goeie huisvader onze waarden. Wij willen de grandeur uit lang vervlogen tijden blijven ademen, maar dan op moderne leest geschoeid.”

“Deze zomer nog ging hier iemand naar huis met 60.000 euro winst. Dankzij een royal flush tijdens het pokeren. Dan laten we met plezier een flesje champagne aanrukken”

Die huisvader houdt ook een oogje in het zeil. “Als we zien dat iemand tijdens het gokken de pedalen verliest, zullen we ingrijpen. Niemand wordt daar beter van. Onze gasten niet, het casino evenmin. Wat heb je eraan als iemand zegt dat hij bij ons een zak geld heeft verspeeld? Ook dát bedoelen we met een veilige omgeving. Het omgekeerde maakt ons dan weer wel blij. Deze zomer nog ging hier iemand naar huis met 60.000 euro winst. Dankzij een royal flush tijdens het pokeren. Dan laten we met plezier een flesje champagne aanrukken.”

Speelhal ónder de grond

De toekomst ziet er veelbelovend uit. Aan de overkant van het Grand Casino steekt het klassehotel La Réserve net in een nagelnieuw jasje, binnen afzienbare tijd moet hetzelfde gebeuren met het casino. “Het plan is om onder het Canada Square, het plein voor onze hoofdingang, een nieuwe ondergrondse speelhal te bouwen. Daarvoor werken we intens samen met het gemeentebestuur, dat ook eigenaar is van dit complex. Bedoeling is dat we de nieuwe zaal in 2028 in gebruik kunnen nemen, daarna volgt de renovatie van het gebouw. Mét respect voor architectuur en verleden. De iconische gevel langs de zeedijk blijft behouden. Het zou ook niet bij ons passen om plots met metershoge glaspartijen en schreeuwerige ledverlichting te beginnen werken.”

“Sowieso kijken we erg uit naar de vernieuwingen. Er wordt al lang over gesproken, nu staan ze écht voor de deur. En wanneer we onze honderdste verjaardag mogen vieren, zal dat in een state of the art casinogebouw zijn, maar nog altijd met de klasse die ze van ons gewoon zijn.”

Ook gespot onderweg

Groetende AVL-mannen

Aan de absolute start van de Koninklijke Baan prijken op het Abraham Hansplein twee gigantische beelden in polyester die elkaar een hand geven. De Groetende AVL-mannen van de Nederlandse kunstenaar Joep Van Lieshout kleuren al sinds 2000 de skyline van Knokke-Heist en kregen in 2015 een nieuw laagje oranje verf.

La Réserve

De overbuur van het Grand Casino is terug van weggeweest. Marc Coucke en Bart Versluys willen tegen eind dit jaar het iconische hotel volledig gerenoveerd hebben en willen tegen dan ook een vijfde ster aan de gevel kunnen hangen. Een van de blikvangers is La Rigue, het restaurant waar sterrenchef Peter Goossens mee zijn schouders onder zet.

Chalet Suisse

Tussen Knokke en Heist prijkt een gebouw dat zo in de Alpen kan gespot worden. De Chalet Suisse of Huyze Verleye herbergt aan de rand van het Willemspark een tiental tennisvelden, vier petanquebanen en een minigolf met achttien holes. Wie van het mondaine Zoute richting Heist rijdt, waant zich zo aan een berghut.

De Heldentoren

Heist heeft zijn eigen wolkenkrabber: de Heldentoren. Nu nog in de steigers, normaliter in de loop van 2024 volledig voltooid. Het project bestaat in totaal uit drie torens, waarvan de hoogste 67 meter hoog in de hemel reikt en 19 verdiepingen telt.

Vissersmonument

Heist heeft een rijke geschiedenis als vissersgemeente. Daarom werd in 1964 op het Iweinsplein het Vissersmonument ingehuldigd, dat sindsdien als Vissershuldeplein bekend staat. Het werk van de Torhoutse kunstenaar André Taeckens toont een vissersgezin en draagt het opschrift Onze vissers ter ere. Nog elk jaar vindt er een bloemenhulde plaats.

De Lichtenlijn

De Lichtenlijn, een fiets- en voetgangersbrug, overspant over 197 meter sinds 2008 op haast poëtische wijze de Koninklijke Baan. Aan start en einde staan de beschermde vuurtorens Laag Licht en Hoog Licht. De brug verbindt de natuurgebieden Baai van Heist, Vuurtorenweiden en Sashul en staat te boek als een stijlvol landmark.

The post Op ontdekkingstocht langs de Koninklijke Baan (1): Het Grand Casino van Knokke-Heist. “Als iemand de pedalen verliest, grijpen we in” is provided by KW.be.

Meer krantenkoppen in België

Een lege doos, ook op het veld: overnemer Standard moet bijna volledig nieuwe ploeg bij elkaar kopen

Standard hoopt de komende weken op een doorbaak in het overnamedossier. Een vijftal (buitenlandse) partijen toont interesse. Het blijft onduidelijk wat de Luikse club precies waard is, maar het is in ieder geval zeker dat de nieuwe eigenaar tientallen miljoenen in de club moet steken. Buiten de enorme schuldenberg moet namelijk een volledig nieuwe ploeg gebouwd worden.

Lees meer »

Dansschool Ramon uit Brugge wint 23 medailles op BK Hiphop en Clipdance

Dansschool Ramon behaalde talrijke gouden, zilveren en bronzen medailles op het Belgisch kampioenschap hiphop, streetdance, clipdance en breakdance in Ieper. Er werden liefst 23 eerste, tweede en derde plekken meegenomen richting Brugge. Een volledig overzicht zou ons te ver leiden, maar hier volgen wel de gouden plaatsen: Danny West won goud in de categorie breakdance
The post Dansschool Ramon

Lees meer »

Video toont hoe ambtenaren verdachte dossiers bespreken op dienst onder Van Quickenborne: “Er gebeuren hier gevaarlijke dingen”

De financiële puinhoop op de overheidsdienst die Justitie helpt digitaliseren, is ongezien. Dat blijkt uit rapporten, mails en video-opnames die HLN kon inkijken. Tijdens een meeting eind 2023 zaten ambtenaren met de handen in het haar toen ze beseften dat er voor 8 miljoen euro aan problematische dossiers zijn. “Om dit op te kuisen hebben we minstens een jaar nodig.”

Lees meer »

Vrouw moet uitwijken voor kat en eindigt in gracht: “Ze leed veel pijn”

De hulpdiensten moesten zaterdagochtend uitrukken naar Eernegem om een vrouw uit haar auto te bevrijden. De vrouw moest uitwijken voor een kat en belandde zo in een gracht. Daarbij doorboorde een stuk boom haar voorruit. “De vrouw leed veel pijn en daarom haalden we haar voorzichtig uit de wagen”, zegt brandweerluitenant Francis Vermote

Lees meer »

Peter Van den Bossche toch niet dood? Gunther Levi zaait verwarring met glunderende selfie op de set van ‘Familie’

Gunther Levi (48) veroorzaakt met een post op zijn Instagram heel wat speculaties. Op de foto was de ex-‘Familie’-acteur glunderend te zien met zijn voormalige collega’s Annie Geeraerts (Anna), Ray Verhaeghe (Albert) en Jef De Smedt (Jan). Vreemd, want Peter verdween twee jaar geleden na 23 jaar uit de serie, toen zijn personage Peter stierf bij een woningbrand. Hij kan

Lees meer »

Harmonie De Zeegalm maakt muzikale reis door jaren ‘70 en ‘80: “Ideaal om eens kennis te maken”

Koninklijke Harmonie De Zeegalm, sinds de toevoeging van strijkers een symfonisch orkest, brengt op zaterdag 8 juni het concert De Zeegalm goes Retro Rewind in de kerk van Westkapelle. “Het was het idee van onze dirigent Hans Vermeersch om, onder meer naar aanleiding van 50 jaar Abba’, hits uit de jaren ‘70 en ‘80 te spelen”, zegt bestuurslid Lisa Penneman.<br

Lees meer »

Geen schoolfeest, wel nieuwe protestmars: Plannen voor nieuwe school van ontslagen directeur worden concreter

Op zaterdag 1 juni is er een tweede protestmars tegen het ontslag van directeur David Breyne van vrije basisschool De Kleine Ster in Mesen. De directeur wil een rechtszaak aanspannen tegen het schoolbestuur en het dreigement dat hij met het schoolteam een nieuwe school zal oprichten als de voorzitter van het schoolbestuur niet opstapt, lijkt menens.
The post Geen

Lees meer »

Ongeval met vrachtwagens op E313: rijbaan weer vrij

Op de E313 richting Antwerpen zijn woensdagmiddag twee vrachtwagens, een caravan en een personenwagen in een aanrijding betrokken geraakt. Drie rijstroken raakten versperd en de wachttijden liepen op tot twee uur. Rond 13.30 uur werd de rijbaan opnieuw vrijgegeven.

Lees meer »